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第11回 「夜空にたなびくほうき星、彼らの故郷は何処?~太陽系の果てからの旅人たち~」 | SPICA
皆さんこんにちは。第11回のリレー記事を書かせていただきます天体物理局山田麟です。よろしくお願いします。 古来より彗星はその一見不気味な姿からか、戦争や飢饉の前兆と思われるなど、心理に大きな影響を与えてきました。「日本書紀」にも西暦684年のハレー彗星の回帰に関する記述があります。しかし、その彗星がどこからやってきて、どこに向かうのか、それは長年にわたって解明されず、研究の対象になってきました。そこで、今回のリレー記事では、ラブジョイ彗星(C/2014Q2)が明るくなっていることもあって、彗星の故郷について紹介したいと思います。 彗星の故郷は大まかに分けて2つあります。 1:エッジワース・カイパーベルト 2:オールトの彗星雲 (1)エッジワース・カイパーベルト 近年の観測により海王星よりも外側にとても多くの天体があるということが分かってきました。これらの天体には大きいものから小さいものまで、さまざまな大きさのものがありました。これらの天体を、提唱者にちなんで、エッジワース・カイパーベルト天体(EKBO:エクボ)と呼びます。 2006年、惑星の数が1つ減りました。観測技術が向上するにつれて冥王星よりも外側の軌道に冥王星と同じ、もしくは大きい大きさをもった惑星が発見されたため、惑星の定義を見直す必要に迫られたためです。このとき、その外側に見つかった天体というのもエッジワース・カイパーベルト天体です。 そのカイパーベルト天体の中には、大きさが直径数キロから数十キロ、主成分は氷という種類のものがあります。これが彗星です。カイパーベルトの中にいるときには十分な太陽からのエネルギーは受けていないので、尾は引いていません。しかし、木星や土星、太陽の重力の影響を受けて軌道が変化し、太陽に大きく接近すると、尾を引くようになります。これが地球上から観測されると、みなさんご存じの尾を引いたほうき星として見えるのです。 (2)オールトの彗星雲