yardlong beans

Welcome to our second vocab post, where you will find out that “is tomato a fruit or a vegetable?” was never really a question (in Tamil at least).

The word காய் [kaai] refers to both vegetables and unripe fruit. பழம் [pazham] means (ripe) fruit. In some cases, like the banana, the flower பூ [puu] is also used for cooking, and in the case of the banana, the leaf இலை [ilai] is used as a plate! Additionally, கிழங்கு [kilangu] refers to root vegetables/tubers.

These are used as suffixes to the name of the plant (மரம் [maram] meaning “tree”) they come from.

Using banana as an example (since we use all its parts):

  • வாழைப்பழம் - fruit [vaazhaippazham]
  • வாழைக்காய் - unripe fruit [vaazhaikkaai]
  • வாழையிலை - banana leaf [vaazhaiyilai]
  • வாழைப்பூ - banana flower [vaazhaipuu]
  • வாழை மரம் - banana tree [vaazhai maram]

Here are some common foods, both tropical & American.


  • Grape: முந்திரிப்பழம் [munthiripazham]
  • Pomegranate: மாதுளம்பழம் [maathulampazham - literally ‘woman’s heart-fruit’]
  • Mango: மாம்பழம் [maampazham]
    • Unripe mango: மாங்காய் [maangai, try it with chilli powder>>>]
  • Apple*: ஆப்பிள் [apple]
  • Orange*: ஆரஞ்சு [aaranju]
  • Woodapple: விளாம்பழம் [vilaampazham, I hope you never try this]
  • Pineapple: அன்னாசிப்பழம் [annaasippazham]
  • Tomato**: தக்காளிப்பழம்  [thakkaalippazham]
  • Sugar apple: அன்னமுன்னா [annamunna, included this bc it’s fun to say]
  • Guava: கொய்யாப்பழம் [goyyappazham]
  • Papaya: பப்பாளிப்பழம் [pappalipazham]

*loan words/foreign fruits. When in doubt, just use the English name (ex. kiwi, avocado).

**tomato is indeed a fruit but is used like a vegetable (thank god)


  • Cucumber: வெள்ளரிக்காய் [vellarikkaai]
  • Eggplant: கத்திரிக்காய் [kathirikkaai]
  • Onion: வெங்காயம் [vengaayam, also an insult. use it wisely or u will cry]
  • Pumpkin: பூசணிக்காய் [puusanikkaai]
  • Coconut: தெங்காய் [thengaai]
  • Bitter gourd: பாவைக்காய் [paavaikkaai]
  • Okra: வெண்டிக்காய் [vendikkaai]
  • Drumstick: முருங்கைக்காய் [murungaikaai]
  • Yardlong/Asparagus bean: பயற்றங்காய் [payatrangkaai] [colloquial: payathangaai]

Root Vegetables/Tubers

  • Potato: உருளைக்கிழங்கு [urulaikkizhangu]
  • Carrot*: கேரட் [carrot]
  • Cassava: மரவள்ளிக்கிழங்கு [maravellikizhangu, a potato knockoff imo]
  • Purple yam: ராசவள்ளிக்கிழங்கு [raasavallikkizhangu]
  • Yam: கருணைக்கிழங்கு [karunaikkizhangu]

Now you are a bonafide chef - well, at least in vocab terms!