“Hey, has anyone seen my Snapple I left it here OH MY GOD IT’S F—ING SMALLPOX”

We found some forgotten variola (smallpox) at the FDA laboratories in Bethesda, Maryland! They were fully sealed and there’s no evidence of tampering, and are now located at the secure BSL-4 CDC laboratory in Atlanta, Georgia, where the rest of the US stockpile is located.

The last naturally-occurring Variola major case was in a Bangladeshi girl in 1975, and the last Variola minor case was in a hospital cook in Somalia, in 1977. Eradication was complete by early 1978, and was formally declared in 1980.

In late 1978, a medical photographer became infected by a smallpox sample kept at the University of Birmingham, and subsequently died from the disease. One other person also became infected, but survived. The researcher who was overseeing the photography operation was distraught and committed suicide soon after the photographer’s death. After this, the WHO strongly encouraged all countries to destroy their stockpiles of smallpox.

There was significant resistance to the recommendation and pressure by both Russia and the United States, and today there are two formally declared laboratories that have the live virus - the CDC in Atlanta, Georgia, and VECTOR in Koltsovo, Russia.

Having worked in several labs, there’s this fear of throwing things out that people might one day come back and need, or want to use again. Even samples that we can hardly identify, waaaaay back in the -80C freezers, get kept around unless we know what they are and who was using them and that they wish to destroy the sample or declare it unsuitable for future research. Stuff gets shoved to the back, and you don’t look at it for years or sometimes decades. There are some truly bizarre things to be found when cleaning old freezers…but hopefully I never come across something like this.

There are probably more smallpox samples out there, in former Soviet states, and in the US. Hopefully they’re all as well-sealed and safe as this one was.

Via The Mary Sue/@pourmecoffee

Variolation, the act of inserting live disease in the form of pus or scabs into cut skin, was introduced to England by Lady Mary Wortley Montagu in the mid-eighteenth century. She had witnessed this form of smallpox inoculation while accompanying her husband on a diplomatic mission to the Ottoman Empire, and believed she had stumbled on a medical miracle. Once a woman celebrated as both a great beauty and a great wit, Montagu had barely survived her own dance with smallpox, which left her scarred and disfigured. The loss of her beauty appeared as a frequent subject in her writing, as well as in angry rhymes from spurned lovers, like Alexander Pope, who wrote about her: “From furious Sappho scare a milder Fate; Poxed by her love, or libeled by her Hate.”

Montagu’s championing of variolation was immediately controversial. To put illness into an otherwise healthy body flew in the face of eighteenth-century doctoring that, at the time, posited that treatment should consist of either “sympathy” toward a wound or “antipathy” toward disease. Variolation served neither of these purposes; it neither healed nor expelled, and was thus considered unnatural, a violation of “Physick.” And, though safer than an uncontrolled bout of smallpox, purposefully infecting a person with a deadly disease with the hope that they would either be protected or contract a mild case, wasn’t an exact science. The survival rate of the inoculated population was still much higher than those who hadn’t been inoculated, but selling an uneducated public on such a complicated and risky treatment—particularly one imported from Muslim lands—was, to say the least, an uphill battle.


Des Micmacs veulent éliminer l'allusion à Amherst

CHARLOTTETOWN - Un chef micmac dénonce le fait que le nom d'un parc national évoque un général britannique qui voulait jadis exterminer les Premières Nations en propageant la variole.

John Joe Sark soutient que l'allusion «insultante» au général Jeffery Amherst devrait être éliminée du Lieu historique national du Canada de Port-la-Joye—Fort Amherst, près de Charlottetown, à l'Île-du-Prince-Édouard.

«Pourquoi devraient-ils nommer une place publique en l'honneur du barbare et du tyran qu'était cet homme? Il était peut-être un héros pour le gouvernement colonial (…) mais il n'est pas un héros pour le peuple micmac», a-t-il tranché.

Le chef Sark a écrit au gouvernement fédéral pour qu'il choisisse un nom qui refléterait davantage la présence des Micmacs à cet endroit lorsque les colons européens sont arrivés — et le fait qu'ils y vivent d'ailleurs toujours. Il affirme qu'il n'a pas reçu de réponse de la ministre de l'Environnement, Catherine McKenna.

«Nous ne tentons pas de réécrire l'histoire, mais nous voulons écrire la vraie histoire. Ce que nous lisons dans les…livres ne représente pas toute (la réalité)», a écrit le chef Sark.

Le bureau de la ministre McKenna a affirmé qu'elle avait bien reçu la missive du chef autochtone, et qu'elle examinerait ses revendications.

Parcs Canada a expliqué dans un courriel que la Commission des lieux et monuments historiques du Canada, un comité consultatif, avait étudié la possibilité de changer le nom du parc en 2009, mais elle avait finalement choisi de s'y opposer.

«(La Commission) examinerait et donnerait sa recommandation pour toute nouvelle proposition pour changer le nom du Lieu historique national du Canada de Port-la-Joye—Fort Amherst», a ajouté l'agence dans son message.

Le général Jeffery Amherst a dirigé l'armée britannique en Amérique du Nord pendant la guerre de Sept Ans contre les Français. C'est lui qui a aussi été le premier gouverneur de la Nouvelle-France, tombée aux mains de la Grande-Bretagne après la Conquête de 1760.

Selon les historiens, Jeffery Amherst détestait les Autochtones; il a même suggéré, dans une lettre, de les exterminer en leur distribuant des couvertures infectées par des malades atteints de variole («petite vérole»).

Le lieu historique national de Port-la-Joye—Fort Amherst marque l’emplacement de la première colonie européenne de l’île Saint-Jean (l’actuelle Île-du-Prince-Édouard), établie par les Français en 1720. Après être tombé aux mains des Britanniques en 1758, le site a été un lieu majeur de la Déportation des Acadiens.

L'Université Amherst, au Massachusetts, a décidé le mois dernier que le militaire britannique du 17e siècle n'apparaîtrait plus dans les communications officielles de l'établissement fondé en 1821.

Une rue de Montréal porte aussi son nom, dans le «village», et à la suite du décès de Jacques Parizeau, l'an dernier, une pétition a circulé pour que l'on renomme la rue Amherst du nom de l'ex-premier ministre.