mort homme

Battles of Vimy Ridge and Arras

Germans (center) surrendering as Canadian reserves advance across Vimy Ridge.

April 9 1917, Arras–Since the beginning of the year, the British had been planning an attack around Arras, to be conducted a week before Nivelle’s major French offensive on the Aisne further south.  The ground had been fought over before; the French had attacked here in May 1915, but had ultimately failed to make substantial gains.  The attack had originally been planned for Easter Sunday, April 8, but had been pushed back a day to April 9 due to inclement weather in the previous week.  There would be two major attacks: the Canadian Corps under Byng at Vimy Ridge, and the British under Allenby further south around Arras.  Both had been meticulously planned; large caves had been excavated to protect the attacking soldiers from any German counter-barrage, and they would proceed up to the first line of trenches by tunnel without exposing themselves to enemy fire.  The infantry, especially those in the Canadian Corps, had been carefully trained, and knew their objectives well, allowing them to keep the offensive going even if their officers were killed or communications broke down.  

Four days of bombardment had cut barbed wire, severed German communications, and destroyed many of the German trenches (if not their more fortified positions).  At 5:30 AM on April 9, the barrage began again, but it lifted and moved back behind the German lines only three minutes later.  Gus Sivertz, a Canadian with the first wave that had already crawled into no-man’s land, recalled:

I looked ahead and saw the German front line crashing into pieces; bits of men, timbers, lumps of chalk were flung through the air and, blending with the shattering wall of fire, were the Hun SOS signals of all colours.  We didn’t dare lift our heads, knowing that the barrage was to come flat over us and then lift in three minutes.

The Canadians seized most of the first line of trenches with little resistance, often securing them well ahead of schedule.  However, the timing of the subsequent barrages, which had been worked out with clockwork precision, prevented the Canadians from advancing before their set timetable.  Even if there were no Germans in front of them, they would be advancing into their own barrage.  This theme would repeat throughout the day, though the Canadians did advance as planned, in places up to four miles.

On the northern end of their advance, the Canadians did run into some difficulties.  One section of the German first line was spared from the barrage by the request of the local CO of the infantry, who wanted the trench intact as defense against German counterattacks; these Germans were only rooted out when flanked on both sides.  Additionally, Vimy Ridge itself had networks of underground tunnels which the artillery could not touch.  In some places, the Germans, realizing they were trapped, surrendered quickly.  In one instance, a Capt. McDowell captured 77 Germans single-handed, pretending to give orders to non-existent troops behind him, then ordering the Germans out in small groups to his waiting men on the surface; he would win a Victoria Cross for his effort.  Elsewhere, the Germans put up more of a fight and it would take many hours to clear them out; the Canadians’ northernmost objective was not taken until that night.

The Germans were not able to recover and counterattack quickly, as they had kept their reserve far away from the front line, up to 15 miles in places.  While this kept them safe from Allied artillery and airplanes, it meant they could not launch a counterattack before the Canadians had secured their positions; unlike in 1915, Vimy Ridge would stay in Allied hands.  The mandated pauses in the advance prevented the Canadians from pushing forward beyond their objectives, however, until late in the afternoon, by which time the first German reserves had arrived, and the commanders on the spot were reluctant to take the initiative.  A tentative effort to break out onto the plains beyond Vimy Ridge with cavalry was quickly beaten back.

The British under Allenby, further to the south, had similar successes.  This attack used more tanks; the few ones allotted to the Canadians got stuck in mud and proved useless.  These tanks proved more useful, but all of them had been knocked out of action by noon.  Advancing several miles, they had opened a four-mile long complete gap in the German lines, but would not make any further advance beyond the occasional patrol that day.

Today in 1916: Massive German Attack on Mort Homme
Today in 1915:  Falkenhayn Agrees to Offensive in East

Sources include: Alexander McKee, Vimy Ridge; John Keegan, The First World War; E.L. Spears, Prelude to Victory; Derek Grout, Thunder in the Skies.

French Offensive at Verdun

August 20 1917, Verdun–French morale had recovered from its nadir during the mutinies of May and June, and Pétain was now confident enough to try an offensive, albeit one with limited objectives and an overwhelming concentration of force.  His target was the German lines on around Verdun. Contrary the claims of the French government (and this author), the French counteroffensives of late 1916 had not completely restored the lines they held before the German offensives.  The Germans still held onto some critical hills that could threaten Verdun in case they ever decided to renew last year’s offensive against the city.

The French had an immense concentration of force, having two full army corps on each bank of the Meuse.  Even this paled in comparison to the concentration of artillery; in some areas there were twice as many gunners as first-wave infantry.  The Germans had made their own preparations, however, bringing several divisions from the Eastern Front to the area, and constructing several tunnels under Mort Homme where they could shelter during a bombardment.

After a week’s bombardment, the French infantry attacked on August 20.  On the west bank, they reached the entrances of the German tunnels before the Germans did, and faced little opposition, taking most of their objectives (Hill 304 excepting) on the first day.  They faced stiffer opposition on the east bank, but were still able to make substantial gains.  The fighting continued over the next several weeks, but by September 6 they had taken all of their objectives, along with 10,000 PoWs, with relatively few losses.  The French had not quite restored the lines of February 1916, but had taken all of the tactically significant points they had lost that year.  The victory was a boost to morale for the French troops in the sector; it could not be better publicized nationwide, however, as the French government had claimed that they had already liberated the areas last year.

Today in 1916: U-35 Completes Most Successful Submarine Patrol in History
Today in 1915: Novogeorgievsk Fortress Surrenders
Today in 1914: Germans Defeated by Russians at Gumbinnen

Suicides.
Des personnes qui se suicident, les unes se font violences ; les autres au contraire cèdent à elles-mêmes, et semblent obéir à je ne sais quelle fatale courbure de leur destinée. Les premiers sont contraints par les circonstances ; les seconds par leur nature ; et toutes les faveurs extérieures du sort ne les retiendront pas de suivre le plus court chemin. On peut concevoir une troisième espèce de suicides. Certains hommes considèrent si froidement la vie et se sont fait de leur liberté une idée si absolue et si jalouse qu'ils ne veulent pas laisser au hasard des événements et des vicissitudes organiques la disposition de leur mort. Ils répugnent à la vieillesse, à la déchéance, à la surprise. On trouve chez les anciens quelques exemples et quelques éloges de cette inhumaine fermeté. Quant au meurtre de soi-même qui est imposé par les circonstances et dont j'ai parlé en premier lieu, il est conçu par son auteur comme une action ordonnée à un dessein défini. Il procède de l'impuissance où l'on se trouve à abolir exactement un certain mal. On ne peut atteindre la partie que par le détour de la suppression de tout. On supprime l'ensemble et l'avenir pour supprimer le détail et le présent. On supprime toute la conscience, parce que l'on ne sait pas supprimer telle pensée ; toute la sensibilité, parce que l'on ne peut en finir avec telle douleur invincible ou continuelle.

Hérode fait égorger tous les nouveaux-nés, ne sachant pas discerner le seul dont la mort lui importe. Un homme affolé par un rat qui infecte sa maison et qui demeure insaisissable, brûle l'édifice entier qu'il ne sait purger précisément de la bête. Ainsi l'exaspération d'un point inaccessible de l'être entraîne le tout à se détruire. Le désespéré est conduit ou contraint à agir indistinctement. Ce suicide est une solution grossière. Ce n'est point la seule. L'histoire des hommes est une collection de solutions grossières. Toutes nos opinions, la plus part de nos jugements, le plus grand nombre de nos actes sont de purs expédients. Le suicide du second genre est l'acte inévitable des personnes qui n'offrent aucune résistance à la tristesse noire et illimitée, à l'obsession, au vertige de l'imagination ou d'une image sinistre et singulièrement choyée. Les sujets de cette espèce sont comme sensibilisés à une représentation ou à l'idée générale de se détruire. Ils sont comparables à des intoxiqués ; et l'on observe en eux, dans la poursuite de leur mort ; la même obstination, la même anxiété, les mêmes ruses, la même dissimulation que l'on remarque chez les toxicomanes à la recherche de leur drogue.

Quelques-uns ne désirent pas positivement la mort mais la satisfaction d'une sorte d'instinct. Parfois, c'est le genre même de la mort qui les fascine. Tel qui se voit pendu, jamais ne se jettera à la rivière. La noyade ne l'inspire point. Un certain menuisier se construisit une guillotine fort bien conçue et ajustée, pour se donner le plaisir de se trancher nettement la tête. Il y a de l'esthétique dans le suicide, et le souci de se composer soigneusement son dernier acte. Tous ces êtres deux fois mortels semblent contenir dans l'ombre de leur âmes, un somnambule assassin, un rêveur implacable, un double – exécuteur d'une inflexible consigne. Ils portent quelquefois un sourire vide et mystérieux, qui est le signe de leur secret monotone, et qui manifeste (si l'on peur écrire ceci) la présence de leur absence. Peut-être perçoivent-ils leur vie comme un songe vain et pénible dont ils se sentent toujours plus las et plus tentés de se réveiller. Tous leur paraît plus triste et plus nul que le non-être. Je terminerais ces quelques réflexions par l'analyse d'un certain cas purement possible. Il peut exister un suicide par distraction, qui se distinguerait assez difficilement d'un accident. Un homme manie un pistolet qu'il sait chargé. Il n'a ni l'envie ni l'idée de se tuer. Mais il empoigne l'arme avec plaisir ; sa paume épouse la crosse, et son index enferme la gâchette, avec une sorte de volupté. Il imagine l'acte. Il commence à devenir l'esclave de l'arme. Elle tente son possesseur. Il en tourne vaguement la bouche contre soi. Il l'approche de sa tempe, de ses dents. Le voici presque en danger, car l'idée du fonctionnement, la pression d'un acte esquissé par le corps et accompli par l'esprit l'envahit. Le cycle de l'impulsion tend à s'achever. Le système nerveux se fait lui-même un pistolet armé, et le doigt veut se fermer brusquement.

Un vase précieux qui est sur le bord même d'une table ; un homme debout sur un parapet, sont en parfait équilibre ; et toutefois nous aimerions mieux les voir un peu plus les éloignés de l'aplomb du vide. Nous avons la perception très poignante du peu qu'il en faudrait pour précipiter le destin de l'homme ou de l'objet. Ce peu manquera-t-il à celui dont la main est armée ? S'il oublie, si le coup part, si l'idée de l'acte l'emporte et se dépense avant d'avoir excité le mécanisme de l'arrêt et la reprise de l'empire, appellerons-nous ce qui s'ensuivra suicide par imprudence ? La victime s'est laissée agir, et sa mort lui a échappée comme une parole inconsidérée. Elle s'est avancée insensiblement dans une région dangereuse de son domaine volontaire, et sa complaisance à je ne sais quelles sensations de contact et de pouvoir l'a engagée dans une zone où la probabilité d'une catastrophe est très grande. Elle s'est mise à la merci d'un lapsus, d'un minime incident de conscience ou de transmission. Elle se tue, parce qu'il était trop facile de se tuer. J'ai insisté quelque peu sur ce modèle imaginaire d'un acte à demi fortuit, à demi déterminé, afin de suggérer toute la fragilité des distinctions et des oppositions que l'on essaie de définir entre les perceptions, les tendances, les mouvements et les conséquences des mouvements, - entre le faire et le laisser faire, l'agir et le pâtir, - le vouloir et le pouvoir. (Dans l'exemple donné ci-dessus, le pouvoir induit au vouloir.) Il faudrait toute la subtilité d'une casuiste ou d'un disciple de Cantor, pour démêler dans la trame de notre temps ce qui appartient aux divers agents de notre destinée.

—  Tel quel II - Paul Valéry
Je suis un homme mort, coincé entre quatre mur. Je suis je suis je suis un homme moderne.[…] Société c'est perdu, nos amours sous tranquillisant.[…] Moi dans mes rêves d'Amériques, je tente de fuir.
—  Saez - Pilule. I FUCK YOUR MUM TRUMP