Collapse of Aztec society linked to catastrophic salmonella outbreak
DNA of 500-year-old bacteria is first direct evidence of an epidemic — one of humanity's deadliest — that occurred after Spanish conquest.

One of the worst epidemics in human history, a sixteenth-century pestilence that devastated Mexico’s native population, may have been caused by a deadly form of salmonella from Europe, a pair of studies suggest.

In one study, researchers say they have recovered DNA of the stomach bacterium from burials in Mexico linked to a 1540s epidemic that killed up to 80% of the country’s native inhabitants. The team reports its findings in a preprint posted on the bioRxiv server on 8 February1.

This is potentially the first genetic evidence of the pathogen that caused the massive decline in native populations after European colonization, says Hannes Schroeder, an ancient-DNA researcher at the Natural History Museum of Denmark in Copenhagen who was not involved in the work. “It’s a super-cool study.”

Dead bodies and ditches

In 1519, when forces led by Spanish conquistador Hernando Cortés arrived in Mexico, the native population was estimated at about 25 million. A century later, after a Spanish victory and a series of epidemics, numbers had plunged to around 1 million.

The largest of these disease outbreaks were known as cocoliztli (from the word for ‘pestilence’ in Nahuatl, the Aztec language). Two major cocoliztli, beginning in 1545 and 1576, killed an estimated 7 million to 18 million people living in Mexico’s highland regions.

“In the cities and large towns, big ditches were dug, and from morning to sunset the priests did nothing else but carry the dead bodies and throw them into the ditches,” noted a Franciscan historian who witnessed the 1576 outbreak.

There has been little consensus on the cause of cocoliztli — although measles, smallpox and typhus have all been mooted. In 2002, researchers at the National Autonomous University of Mexico (UNAM) in Mexico City proposed that a viral haemorrhagic fever, exacerbated by a catastrophic drought, was behind the carnage2. They compared the magnitude of the 1545 outbreak to that of the Black Death in fourteenth-century Europe.

Bacterial genomics

In an attempt to settle the question, a team led by evolutionary geneticist Johannes Krause at the Max Planck Institute for the Science of Human History in Jena, Germany, extracted and sequenced DNA from the teeth of 29 people buried in the Oaxacan highlands of southern Mexico. All but five were linked to a cocoliztli that researchers think ran from 1545 to 1550.

Ancient bacterial DNA recovered from several of the people matched that of Salmonella, based on comparisons with a database of more than 2,700 modern bacterial genomes.

Further sequencing of short, damaged DNA fragments from the remains allowed the team to reconstruct two genomes of a Salmonella enterica strain known as Paratyphi C. Today, this bacterium causes enteric fever, a typhus-like illness, that occurs mostly in developing countries. If left untreated, it kills 10–15% of infected people.

It’s perfectly reasonable that the bacterium could have caused this epidemic, says Schroeder. “They make a really good case.” But María Ávila-Arcos, an evolutionary geneticist at UNAM, isn’t convinced. She notes that some people suggest that a virus caused the cocoliztli, and that wouldn’t have been picked up by the team’s method.

The question of origin

Krause and his colleagues’ proposal is helped by another study posted on bioRxiv last week, which raises the possibility that Salmonella Paratyphi C arrived in Mexico from Europe3.

A team led by Mark Achtman, a microbiologist at the University of Warwick in Coventry, UK, collected and sequenced the genome of the bacterial strain from the remains of a young woman buried around 1200 in a cemetery in Trondheim, Norway. It is the earliest evidence for the now-rare Salmonella strain, and proof that it was circulating in Europe, according to the study. (Both teams declined to comment on their research because their papers have been submitted to a peer-reviewed journal.)

“Really, what we’d like to do is look at both strains together,” says Hendrik Poinar, an evolutionary biologist at McMaster University in Hamilton, Canada. And if more ancient genomes can be collected from Europe and the Americas, it should be possible to find out more conclusively whether deadly pathogens such as Salmonella arrived in the New World from Europe.

The existence of Salmonella Paratyphi C in Norway 300 years before it appeared in Mexico doesn’t prove that Europeans spread enteric fever to native Mexicans, says Schroeder, but that hypothesis is reasonable. A small percentage of people infected with Salmonella Paratyphi C carry the bacterium without falling ill, so apparently healthy Spaniards could have infected Mexicans who lacked natural resistance.

Paratyphi C is transmitted through faecal material, and a collapse of social order during the Spanish conquest might have led to the poor sanitary conditions that are ripe for Salmonella spread, Krause and his team note in the paper.

Krause’s study offers a blueprint for identifying the pathogens behind ancient outbreaks, says Schroeder. His own team plans to look for ancient pathogens in Caribbean burial sites that seem to be linked to catastrophic outbreaks, and that were established after the Europeans arrived. “The idea that some of them might have been caused by Salmonella is now a distinct possibility,” he says.

The Last Aztec Emperor

Cuauhtémoc was the son of Emperor Ahuizotl of the Aztec Empire. He was born around 1495. Bad, bad timing. In 1502 his uncle (or possibly cousin) Moctezuma II became ruler of the empire. Cuauhtémoc was busy going to a school for elite boys, then being a warrior. After a period of fighting Aztec enemies and capturing some for sacrificing, he was named ruler of Tlatelolco, with the title cuauhtlatoani (“eagle ruler”) in 1515.

Keep reading

  • <p> <b>Friendly reminder from your favourite Spaniard:</b> The road to El Dorado sets in 1519. In those years, there weren't "pesetas". Spain's currency was the "ducado". And in 1539, the "corona" or "escudo".<p/><b></b> I have seen people use the peseta in Miguel and Tulio fics! Just some information about the country for the next time! Have fun!<p/></p>

الكلمات الأخيرة ورسائل الإنتحار :

هذه نهاية الأرض … أنا سعيد…
جون كوينسي آدامز-رئيس أمريكي-21 فبراير 1848

هل أنا احتضر أم إن هذا عيد ميلادي؟
ليدي نانسي استور – 1964

لا أستطيع النوم
جيمس باري – كاتب – 1937

والآن يأتي الغموض…
هنري وارد بيتشر – مبشر – 1887

صفقوا أيها الأصدقاء … لقد انتهت الكوميديا
بيتهوفن – موسيقي – 1827

ما كان يجب أن أبدل الويسكي بالمارتيني
همفري بوجار – ممثل –1957

أنا على وشك أن – أو أنا أكاد أن- أموت : كلا التعبيرين صحيح…
دومينيك بوهور – عالم لغة فرنسي – 1702

و الآن سوف أخلد إلى النوم … تصبحون على خير
لورد جورج بايرون – كاتب – 1824

لا تجعلوا نيللي (عشيقته) المسكينة تجوع…
شارلز الثاني – ملك إنجلترا – 1685

لقد مللت من كل شئ…
وينستون شرشل – سياسي –1965

هذه المرة ستكون طويلة…
جورج كليمنصو – رئيس وزراء فرنسي – 1929

لقد حاولت بشدة أن افعل الصواب …
جروفر كليفلاند – رئيس أمريكي – 1908

أنا لست الأقل خوفاً من الموت…
شارلز داروين – 1882

يا الهي… ماذا حدث…
ديانا سبنسر – أميرة ويلز

يجب أن ادخل… الضباب يتصاعد…
أميلي ديكينسون – شاعر- 1886

الوداع يا أصدقائي… أنا ذاهبة للمجد
ايسادورا دنكن – راقصة- 1927

المنظر بديع جداً من هنا…
توماس أديسون – مخترع – 1931

كل ممتلكاتي في سبيل المزيد من الوقت…
اليزابيث الأولى – ملكة إنجلترا – 1603

اكره أن أموت مرتان… فهذا ممل جداً…
ريتشارد فينمان – فيزيائي – 1988

لا يستطيع الرجل أن يفعل أي شئ بسهولة وهو يحتضر…
بنيامين فرانكلين – سياسي – 1790

تعالي يا صغيرتي وأعطيني يديك…
جوهان جوته – كاتب – 1832

اعلم انك جئت لتقتلني… أضغط الزناد أيها الجبان، فلن تقتل إلا مجرد رجل…
أرنستو جيفارا – 1967

نعم… الموت صعب… ولكن ليس أصعب من تمثيل الكوميديا…
ادموند جوين – ممثل – 1959

أشعل الأنوار… فلا أريد أن أذهب إلى البيت في الظلام…
وليم سيدني بوتر – كاتب – 1910

كل شئ ضاع…
هنري الثامن – ملك إنجلترا – 1547

أنا على وشك الذهاب لرحلتي الأخيرة… قفزة هائلة في الظلام…
توماس هوبس – كاتب – 1679

أرى ضوءاً أسود…
فيكتور هوجو – كاتب – 1885

الآن انتهيت من كل الأعمال الدنيوية،، نعم نعم يا بنى، الآن يأتى الموت…
فرانز ليهر – موسيقار – 1948

يجب على الملك أن يموت واقفاً…
لويس الثامن عشر – ملك فرنسا – 1824

لماذا تبكون… هل ظننتم أنى سأخلد؟؟
لويس الرابع عشر – ملك فرنسا - 1715

أنا ملكة… ومع هذا لا أستطيع تحريك ذراعي…
لويز – ملكة بروسيا – 1820

فلنهدئ أيها الأخوة…
(مخاطباً قتلته قبل أن يطلقوا النار عليه)
مالكولم اكس – زعيم اسود – 1966

كنت أعلم…كنت أعلم… اللعنة… ولدت في غرفة فندق… وسوف أموت في غرفة فندق…
يوجين اونيل – كاتب – 1953

الوداع…… لماذا أنزف؟؟؟
بوريس باسترناك – كاتب - 1959

جهزوا لي ثوب البجعة…
أنا بافلوفا – راقصة باليه – 1931

أريد أن اعرف ماذا يحدث لمن يموت دون أن يتطهر من خطاياه…
( مبرراً رفضه لرؤية قسيس وهو على فراش الموت)
بيترو بيروجينو – رسام – 1523

أدين بالكثير… ولا أملك شيئاً… أما الباقي فأتركه للفقراء…
فرانسوا رابيليه – كاتب – 1553

أطفئ النور…
ثيودور روزفلت-رئيس أمريكي-1919

يا أختاه…أنت تحاولين إبقائي على قيد الحياة من باب الفضول…ولكني انتهيت…أنا على وشك الموت…
جورج برنارد شو – كاتب – 1950

لقد شربت ثمانية عشر كأس ويسكي متتابعة… أعتقد أن الرقم القياسي
ديلان توماس – شاعر – 1953

لا تقلق أيها الرئيس… فكل شئ سيكون على ما يرام…
رودولف فالنتينو – ممثل – 1926

لا تجعلي الأمر ينتهي هكذا… قولي لهم أنى قلت شيئاً…بانشو فيللا – ثوري – 1923

لقد أسأت إلى الرب والبشرية لأن أعمالي لم تكن بالجودة الكافية…
ليوناردو دافينشى – 1519

أموت بصعوبة… ولكنني لست خائفاُ…
جورج واشنطن – رئيس أمريكي – 1799

إما أن يذهب ورق الحائط هذا… أو أذهب أنا…
أوسكار وايلد – كاتب – 1900

الستائر…الموسيقى… الإضاءة… الاستعداد للبروفة النهائية… عظيم…العرض يبدو جيداً…العرض يبدو جيداً…
فلورنز زيجفلد – مخرج مسرحي – 1932

حسناً أيها السادة… انتم على وشك مشاهدة تفاحة مطبوخة…
(أعدم على الكرسي الكهربائي…)
جورج ابل – 1928

سوف تؤذيني… أرجوك لا تؤذيني… أعطني بعض الوقت… أرجوك…
(أعدمت بالمقصلة)
مادام دي باري – عشيقة لويس الخامس عشر – 1793

سيدي…أرجو أن تعذرني…
(مخاطبة الجلاد بعد أن داست على قدمه و هو يقودها للمقصلة)
ماري انطوانيت – ملكة فرنسا – 1793

أطلقوا النار على صدري…
بنيتو موسوليني – 1945

وهكذا اترك هذا العالم، حيث يجب على القلب أن يتحطم أو يتحول إلى رصاص…
(رسالة انتحار)
نيكولاس سباستيان شامفورت – كاتب فرنسي – 1794

إلى أصدقائي: مهمتي انتهت… فلم الانتظار؟
(رسالة انتحار)
جورج ايستمان – مخترع – 1932

—  الكلمات الأخيرة ورسائل الإنتحار
You will never have a greater or lesser dominion than that over yourself…the height of a man’s success is gauged by his self-mastery; the depth of his failure by his self-abandonment. …And this law is the expression of eternal justice. He who cannot establish command over himself will have no command over others.
—  Leonardo Da Vinci (1452-1519)  Italian artist and scientist.